1967年,部署在东京湾的美国海军弗瑞斯塔号航空母舰(USS Forrestal)发生了一起重大灾难事故。当时,一架F4“鬼怪”战斗机上的阻尼火箭弹意外发射,正好击中了另外一架A4“天鹰”攻击机的外挂油箱,随即引发了一系列连锁爆炸和大火。最终造成134人死亡,161人受伤。

正在燃烧的弗瑞斯塔号航空母舰

1967年6月,弗瑞斯塔号航空母舰抵达南中国海,多次起飞A4天鹰攻击机轰炸北越地面目标。7月28日,弗瑞斯塔号正好补充了一批1000磅的老式航空炸弹。但是这批炸弹已经生产了10年之久了,而且长期暴露在关岛和菲律宾的高温潮湿环境中。更糟糕的是,这些炸弹的老式炸药稳定性更差,对振动和过热非常敏感。

弗瑞斯塔号航空母舰

航母上的军械员拒绝接收这些随时都要爆炸的航空炸弹,建议应该把它们扔到大海中。但是考虑到第二天还有轰炸任务,目前也没有其他炸弹可用,舰长只好勉强同意接收。但允许军械员把数十枚炸弹堆放在露天的甲板上,而不是存放在弹药库中。如果按照标准操作程序,航空炸弹应该存放在航母内部的弹药库中。

正在燃烧的弗瑞斯塔号航空母舰

7月29日上午,弗瑞斯塔号的甲板上一片忙碌,各种飞机都是满弹满油,随时准备弹射起飞。大约10点50分,由于电子故障,一架F4“鬼怪”战斗机上突然发射了一枚阻尼火箭弹。火箭弹在甲板上飞行了30米,击中一架天鹰攻击机的400加仑(1500升)外挂油箱。阻尼火箭的防爆安全机制发挥了作用,撞击并没有引起火箭弹爆炸。但是从油箱泄漏的高度易燃的航空燃油被还在燃烧的火箭弹推进剂点燃,立刻引发了大火。再加上此时32节(每小时59公里)的大风,弗瑞斯塔号的甲板陷入一片火海。

正在燃烧的弗瑞斯塔号航空母舰

撞击造成天鹰攻击机挂在机翼下的炸弹脱落,掉到甲板上。在大火燃烧1分36秒后,昨天堆放在甲板上的1000磅过期航空炸弹接二连三发生了爆炸,数名消防员被当场炸死,一些人来不及躲避直接跳入了大海。其他发生殉爆的还有个别500磅炸弹和750磅炸弹,一共有10枚炸弹在大火中爆炸。

然而灾难还没有结束,随着甲板被炸开几个大口子。大约40000加仑(15万升)正在燃烧的航空燃油流到下层机库,爆炸和大火又造成住舱内数十名正在睡觉的水兵死亡。

弗瑞斯塔号的大火被控制住

直到第二天中午12点,大火才被控制住。此时弗瑞斯塔号航空母舰上的73架舰载机中,有21架被烧毁,还有40架受到不同程度的破坏。这是美国海军自从二战以来最严重的事故,航母的维修费用高达7200万美元(相当于2017年的5.2亿美元),还不包括舰载机的损失。