1968年1月21日,在丹麦领土格陵兰上空,一架携带4枚B28核弹的B-52轰炸机由于座舱内部起火,迫使机组成员不得不跳伞弃机。6名机组成员成功弹射,另外一名没有弹射座椅的成员在跳伞时死亡。

1960年,美国战略空军司令部启动代号“铬顶行动”的空中警戒巡逻任务,由携带核弹的B-52轰炸机飞到苏联边境,对苏联进行核威慑。根据该计划,美国空军确保随时都有12架轰炸机在空中执勤,一旦爆发核战争,立刻对苏联发起核打击。

B-52轰炸机

1968年1月21日,一架从纽约普拉茨堡空军基地起飞的执行“铬顶行动”的B-52轰炸机,经过空中加油后,抵达巴芬湾和格陵兰岛的图勒空军基地上空。由于天气太冷,机组人员打开了加热器,把被发动机加热的热空气引入机舱,没想到造成放在加热通风口的泡沫垫子燃烧起来。

当天下午,当飞行到距离图勒空军基地以南140公里附近,机组人员向图勒空中管制中心报告机上起火,请求紧急降落。5分钟后,机上的灭火器全部用完,大火造成电力中断,浓烟充满了机舱,什么都看不清楚。机长一看已经无法挽回,只好果断下达了弃机命令,6人依次安全弹射,最后一名机组成员在跳伞时头部受到致命伤死亡。

B-52轰炸机坠毁的痕迹

这架无人驾驶的B-52轰炸机继续往北飞行,坠毁在北极星湾的海冰上。携带的4枚B28核弹受到猛烈撞击解体,放射性材料撒了一地。幸运的是,没有发生核爆。飞机内部的102吨航空燃油被点燃,烧了整整6个小时,燃烧产生的热量熔化了海冰,造成一部分飞机残骸和弹药沉入海底。

飞机坠地时的爆炸和大火使散落解体的零部件分布在4.8公里×1.6公里的广大区域,撞击点中心直径50米的海冰全部融化。飞机在海冰上摩擦划出了一道670米长、120米宽的黑色痕迹,周围的海冰被航空燃油和放射性物质污染,包括钚、铀、镅、氚元素。

清理工作现场

美国和丹麦立刻启动了紧急调查和清理污染物的行动,而且必须要在来年春天海冰融化之前,把污染物清理干净。否则海冰一旦融化,这些放射性物质就会流入大海。

在北极的冬夜,气候非常恶劣,气温最低达到零下40℃,还有每秒40米的大风。各种设备更容易出现故障,电池的工作时间也大大缩短。第一阶段的清除工作直到2月14日才结束,此时太阳已经出现在地平线上了。丹麦坚持受到污染的物质和材料必须全部运走,美国人只好把带有放射性的飞机残骸、雪和冰装在木头箱子里,再装船运到南卡罗莱纳州处理。

MK28核弹

清除污染的行动一直持续到当年9月13日,当最后一艘运输污染物的轮船起航才结束。700多人持续工作了9个月,还有55万加仑受到污染的海水也全部打包、装箱运回美国,总共耗资940万美元。4枚核弹中有3枚在海冰上被找到,还有一枚失踪。

MK28核弹

这次严重的核污染事故引发了巨大的争议,考虑到政治和实际操作上的双重风险,不久美国战略空军取消了B-52轰炸机的空中警戒巡逻任务。同时,为了确保这些意外的核事故不会造成超级大国误判,进而发动核战争。在1971年9月,美国和苏联签订了《关于减少核战争危险的措施的协定》。