2009年2月3日晚上,在北大西洋的某处海域,英国皇家海军的“前卫”号核潜艇(HMS Vanguard)正在水下悄无声息的执行战备巡逻任务。根据英国政府自从1960年代以来的核威慑政策,皇家海军要确保任何时候都至少有一艘战略核潜艇在水下待命。此时,艇内灯光昏暗,气氛凝重。值班军官表情严肃,水兵们各就各位,目不转睛的盯着各种大大小小的电子屏幕,不放过任何一丝捕捉到的信号。但是没有人想到,一艘法国海军的核潜艇正在静悄悄的朝“前卫”号核潜艇驶来。

皇家海军“前卫”号核潜艇

当天夜晚,“前卫”号核潜艇与法国海军的“凯旋”号核潜艇(Triomphant)在大西洋某处相撞。当时,这两艘核潜艇都是在水下航行,速度并不快。因此,撞击没有造成人员伤亡,也没有发生核泄漏。

排水量15000吨的“前卫”号核潜艇于1993年服役,是皇家海军四艘“前卫”级核潜艇的首艇。当时,这艘核潜艇携带了16枚“三叉戟”弹道导弹。“三叉戟”导弹的射程达到了12000公里,每枚导弹携带3枚核弹头,总共48枚核弹头。而排水量14000吨“凯旋”号核潜艇于1997年服役,是法国海军四艘“凯旋”级核潜艇的首艇。也携带了16枚射程6000公里的M45弹道导弹,也是48枚核弹头。双方可以说是旗鼓相当。

皇家海军“前卫”号核潜艇

发生撞击后,“前卫”号核潜艇的右舷导弹舱外壳被撞伤,“凯旋”号核潜艇则是艇首的主动声纳罩受损,看起来似乎是法国核潜艇一头顶在了英国核潜艇的腰上。两艇的维修费用高达5000万英镑。由于受伤并不严重,相撞后两艇都依靠自身动力返回港口。出于保密的需要,英法两国都拒绝披露更多的细节。

法国海军“凯旋”号核潜艇

作为核威慑利器的战略核潜艇,其首要任务是隐藏在大洋深处不被敌人发现。然而,适合核潜艇隐蔽作战的海域是有限的,多国的核潜艇都在该特定区域频繁活动,无疑会增加相撞的风险。

尽管核潜艇装备了主动和被动声纳,但使用主动声纳容易暴露自己的位置。英法两国的核潜艇都在外壳上铺设了消音瓦,再加上在水下低速航行,在只使用被动声纳的情况下,双方都没有探测到对方的存在。而且,核潜艇为了避免被发现,通常会利用温度和盐度不同的洋流来隐藏自己。该撞击事故也从另外一个方面说明,英法两国核潜艇的静音性能都太好了,潜艇本身发出的声音完全被海洋背景噪音掩盖了。

法国海军“凯旋”级核潜艇